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Video Friday: Robot Cube, Drone Fight Club, and the Rest of 2013

Video Friday: Robot Cube, Drone Fight Club, and the Rest of 2013 | Tout est relatant |

Well, as you may have noticed, we took a little bit of a break over the last week or two. Hopefully you can agree (at least a little bit) that we earned it; after all, it takes time to recover from the massive sunburnand millions of mosquito bitesthat we suffered at the DRC. 

So now that we're back, and now that it's Friday, we've got a post full of videos to get you all caught up on the end of 2013.

We've been following Cubli for ages, and somehow Gajan Mohanarajah managed to secretly finish building a working version that's able to stand itself up without exploding:

"For us, it is just a cool little cube that can jump up, balance, and walk." Just, they say.

You can read lots more technical detail about how Cubli works on Robohub.

[ ETH ]

Another project that we've been following for ages isTU Delft's DelFly micro aerial vehicle. A new minuscule stereo vision system and lightweight onboard processing allows the flapping wing robot to keep itself entertained for about 10 minutes without crashing into anything, no external computers (or humans) necessary:

[ DelFly ]

We're going to have much more for you on the DRC over the next month or so, but in the meantime, our friends over a Clearpath Robotics have a couple recap vids with some interesting team interviews:

[ Clearpath ]

You remember Budgee, right? We met it at RoboBusiness forever ago. And by forever ago, I mean October. It's now on Kickstarter, and you can preorder one for $1,300:

[ Kickstarter ]

These two videos are student projects from MIT's "Biomimetics, Biomechanics, and Bio-Inspired Design" class, taught by Sangbae Kim, who definitely knowsa thing or two about biorobotics.

Team RoboBlade (Tian Gan, Fang-Yu Liu, and Matthew Gilbertson)

Kanga (Spencer Boone, Otto Briner, Saya Date, and David Wise)

These were just a few of our favorites; you can see more at the MIT Biomimetics YouTube channel.

[ YouTube ]

A Drone Fight Club, you say?

As long as these drones truly are as indestructible as the video claims, this looks like it could be a lot of fun.

[ Game of Drones ] via [ Robots Dreams ]

3D Robotics put on a slightly less destructive UAV demonstration on board the USS Hornet aircraft carrier in Oakland:

[ 3D Robotics ]

And for some totally non-destructive UAVs, this is a swarm of them that can actively avoid running into a human:

Note that there's a Vicon motion capture system in use here.

[ Illinios ]

That crazy gymnastics robot is rapidly approaching (or maybe even surpassed) the point at which humans are comfortable competing:

[ YouTube ]

Here is a robot that lifts things if you ask it nicely. Rather a lot of things, in fact:

[ YouTube ]

At UPenn, taking a class called "Design of Mechatronic Systems" is really just a thinly veiled excuse to play with hockey robots for a semester:

Throughout the school year, members of the class, led by Jonathan Fiene, director of laboratory programs for the Department of Mechanical Engineering and Applied Mechanics, design pint-sized robotic hockey teams that face off in an annual competition known as The Robockey Cup. Each team produces three robots that skate on wheels, shoot with pistons, and see the puck, the goals, and each other using a variety of sensors.

[ UPenn ]

ABB is trying to teach robots to cut things out of stone, and it looks like they're doing a halfway decent job at it:


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Résumé de ce qu'on trouve sur le web à propos des technologies, des sciences et de leurs principaux acteurs (a.k.a Japon)
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The LHC as a photon collider | CMS Experiment

The LHC as a photon collider | CMS Experiment | Tout est relatant |
The Large Hadron Collider is known for smashing together protons. The energy from these collisions gets converted into matter, producing new particles that allow us to explore the nature of our Universe. The protons are not fired at one another individually; instead, they are circulated in bunches inside the LHC, each bunch containing some 100 billion (100,000,000,000) particles. When two bunches cross each other in the centre of CMS, a few of the protons — around 25 or so — will collide with one another. The rest of the protons continue flying through the LHC unimpeded until the next time two bunches cross.

Sometimes, something very different happens. As they fly through the LHC, the accelerating protons radiate photons, the quanta of light. If two protons going in opposite directions fly very close to one another within CMS, photons radiated from each can collide together and produce new particles, just as in proton collisions. The two parent protons remain completely intact but recoil as a result of this photon-photon interaction: they get slightly deflected from their original paths but continue circulating in the LHC. We can determine whether the photon interactions took place by identifying these deflected protons, thus effectively treating the LHC as a photon collider and adding a new probe to our toolkit for exploring fundamental physics.

This kind of proton-tagging has not been possible at the LHC so far. But a new project called the CMS-TOTEM Precision Proton Spectrometer (CTPPS) will soon enable us to study these rare collisions. The project brings together the CMS and TOTEM collaborations, which had previously worked together during the proton-lead collisions of 2013. The CTPPS will be located on either side of CMS, 200 metres away from the interaction point at the centre of the detector.
The physics case for studying photon collisions

The physics of photon collisions has been a topic of some interest for many decades. Indeed, a special meeting in 1978 discussed the prospects of such collisions at LEP, the LHC’s predecessor, which collided electrons with positrons from 1989 until 2000.

“These collisions are very clean as we’re colliding photons, which are elementary particles and not composite ones like protons,” notes Joao Varela, former Deputy Spokesperson for CMS, who is heading the CTPPS project. “It was first proposed to do this type of physics at the LHC with CMS many years ago but the project didn’t materialise then.”

One objective of the CTPPS project is to enable CMS to study quartic gauge couplings. These are interactions where the two photons annihilate upon collision to produce two W bosons: one gets four gauge bosons at the same vertex (see Feynman diagram above). “With the CTPPS, CMS can study whether the distributions and production rates of these interactions are compatible with the Standard Model or not with two orders of magnitude better sensitivity than before,” says Varela.

By locating the CTPPS at 200 metres away from the collision point, it is possible to study a mass region above 200 GeV. If there are new particles with these high masses, the CTPPS also improves CMS’s discovery potential. Varela adds, “Recently, there were two proposals in CMS and one in TOTEM to build such a spectrometer, and we put them together into a single project.”
Design and operation of the spectrometer

The CTPPS relies on objects called “Roman Pots”, which are TOTEM’s speciality. They are cylinders that allow one to move small detectors into the vacuum of the LHC in such a way that there are detectors inside the beam pipe a mere 2 mm from the beam. The tracking detectors of the CTPPS are quite small, with a surface area of 2 cm2. There will be two stations located 10 metres apart on either side of the collision point. Six planes of silicon pixels on each station will detect the track of the flying protons to give direction information. The magnetic field of the LHC’s quadrupoles will serve as the field for the CTPPS.

Once the CTPPS tags deviated protons involved in photon interactions, the CMS detector will collect the data from the collisions themselves, with information about the tagged protons embedded in the same dataset.

The Roman Pots of TOTEM are designed to operate under special LHC runs with a small number of collisions per second. The physics goals of the CTPPS will require the Roman Pots to operate during normal CMS data taking, with the LHC providing an even higher number of collisions per second from 2015 onwards. Before collecting data for physics analyses, the CMS and TOTEM teams will need to demonstrate that this operation is possible and that the CTPPS detectors can be brought very close to the beam without disrupting the beam in the process.

“One of the reasons I joined this project,” says Varela, “is to have the possibility of having detector development in a time scale that is in my lifetime. The LHC Phase 1 work is mostly done, while the Phase 2 R&D is for longer-term projects. With the CTPPS, we can make small prototypes and put them in the LHC, and start collecting data relatively quickly.”

The CMS-TOTEM Precision Proton Spectrometer will go into production in 2016.
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Mysterious quasar casts doubt on black holes - space -

Mysterious quasar casts doubt on black holes - space - | Tout est relatant |
A controversial alternative to black hole theory has been bolstered by observations of an object in the distant universe, researchers say. If their interpretation is correct, it might mean black holes do not exist and are in fact bizarre and compact balls of plasma called MECOs.

Rudolph Schild of the Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics in Cambridge, Massachusetts, US, led a team that observed a quasar situated 9 billion light years from Earth. A quasar is a very bright, compact object, whose radiation is usually thought to be generated by a giant black hole devouring its surrounding matter.

A rare cosmological coincidence allowed Schild and his colleagues to probe the structure of the quasar in much finer detail than is normally possible. Those details suggest that the central object is not a black hole. "The structure of the quasar is not at all what had been theorised," Schild told New Scientist.

A black hole, as traditionally understood, is an object with such a powerful gravitational field that even light is not fast enough to escape it. Anything that gets within a certain distance of the black hole's centre, called the event horizon, will be trapped.

A well accepted property of black holes is that they cannot sustain a magnetic field of their own. But observations of quasar Q0957+561 indicate that the object powering it does have a magnetic field, Schild's team says. For this reason, they believe that rather than a black hole, this quasar contains something called a magnetospheric eternally collapsing object (MECO). If so, it would be best evidence yet for such an object.

Flickering clues

The researchers used gravitational lensing to make their close observation of the quasar. This technique exploits rare coincidences that can occur when a galaxy sits directly between a distant object and observers on Earth.

The gravity of the intervening galaxy acts like a lens. As the intervening galaxy's individual stars pass in front of the quasar, this bending varies, making the quasar appear to flicker.

Carefully scrutinising this flickering allowed the researchers to probe fine details of the quasar's structure that are normally far too small to be resolved by even the most powerful telescopes.
Magnetic sweep

The researchers found that the disc of material surrounding the central object has a hole in it with a width of about 4000 Astronomical Units (1 AU is the distance between the Earth and the Sun). This gap suggests that material has been swept out by magnetic forces from the central object, the researchers say, and must therefore be a MECO, not a black hole.

"I believe this is the first evidence that the whole black hole paradigm is incorrect," says Darryl Leiter of the Marwood Astrophysics Research Center in Charottesville, Virginia, US, who co-authored the study. He says that where astronomers think they see black holes, they are actually looking at MECOs.

According to the MECO theory, objects in our universe can never actually collapse to form black holes. When an object gets very dense and hot, subatomic particles start popping in and out of existence inside it in huge numbers, producing copious amounts of radiation. Outward pressure from this radiation halts the collapse so the object remains a hot ball of plasma rather than becoming a black hole.
Extremely complex

But Chris Reynolds of the University of Maryland, in College Park, US, says the evidence for a MECO inside this quasar is not convincing. The apparent hole in the disc could be filled with very hot, tenuous gas, which would not radiate much and would be hard to see, he says. "Especially if you're looking with an optical telescope, which is how these observations were made, you wouldn't see that gas at all," he told New Scientist.

Leiter says this scenario would leave other things unexplained, however. The observations show that a small ring at the inner edge of the disc is glowing, which is a sign that it has been heated by a strong magnetic field, he says. In Reynolds's scenario, one would expect a much broader section of the disc to be heated, he says.

In any case, says Reynolds, it is difficult to draw conclusions from the team's detailed comparisons of their observations with models of black holes because those models are far from definitive. "We know the accretion of gas into black holes is an extremely complex phenomenon," he says. "We don't know precisely what that would look like."

"It would be truly exciting if there was compelling evidence found for a non-black-hole object in these quasars," Reynolds adds. "I just don't think that this fits."
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Japon: le train culte à grande vitesse Shinkansen fête ses 50 ans

Japon: le train culte à grande vitesse Shinkansen fête ses 50 ans | Tout est relatant |
C'était il y a 50 ans, l'ex-ingénieur ferroviaire Fumihiro Araki s'en souvient très bien: le premier train à grande vitesse Shinkansen japonais s'élançait sur les voies au départ de Tokyo, symbole de la fulgurante ascension technique et économique de l'archipel.
"Avec la mise en service du +bullet train+, nous avions le sentiment que les temps difficiles allaient finir et que le Japon allait changer de façon spectaculaire", raconte M.
Araki, 73 ans, un familier de tous les types de trains.
Le 1er octobre 1964, près de deux décennies après la fin de la Seconde Guerre mondiale, le premier Shinkansen au nez allongé, baptisé Hikari (lumière), était inauguré à Tokyo, sous des nuées de confettis, en présence de sa majesté l'empereur Hirohito.
Ces festivités précédaient de neuf jours seulement la cérémonie d'ouverture des jeux Olympiques de Tokyo de 1964.
Le Japon allait devenir pour quelques semaines le centre d'attraction du monde, et Tokyo une vitrine du savoir-faire nippon: outre le Shinkansen, le pays se félicitait de la première diffusion en couleur et mondovision des JO, de la fabrication du premier avion civil nippon depuis la guerre, l'YS-11, ou encore de la montée en puissance de ses entreprises dans les secteurs de pointe, à l'image de Sony ou Matsushita (Panasonic aujourd'hui).
Il fallait à tout prix avoir terminé les voies avant les JO: 66 tunnels, 96 ponts, la tâche n'était pas aisée, mais les Japonais ont prouvé par ce projet l'acharnement dont ils sont capables pour atteindre leurs objectifs, surtout quand il s'agit d'être les premiers.
"Le Shinkansen, train alors le plus rapide du monde, a donné de l'espoir à la population", assure M. Araki, désormais directeur-adjoint du Musée des chemins de fer, où il veille sur ce train culte.
Soudain, il ne fallut plus que 2 heures et demie pour relier Tokyo (est) à Osaka (ouest) à la vitesse de 210 km par heure. "Il a été surnommé SuperExpress de rêve et c'était bien vrai."

- Symbole de réussite -

Même aujourd'hui, les gamins nippons sont en admiration devant l'engin blanc et bleu pourtant largement dépassé depuis par une ligne fréquemment renouvelée de rames toujours plus rapides et confortables.
A 16 ans, Koichi Furukawa, ne tarit pas d'éloges sur ce Shinkansen qu'il n'a pas connu: "J'aime sa puissance et sa forme, nous en sommes fiers."
C'est que le Shinkansen est allé bien au-delà du rôle premier qui lui était assigné: "Il a contribué à améliorer la compétitivité économique du Japon par l'accélération de la concentration de la population et des industries à Tokyo", souligne Osuke Itazaki, analyste chez SMBC Nikko Securities.
Ce train ultra-rapide à l'époque a facilité les trajets des hommes d'affaires et fourni aux voyageurs un accès aisé aux sites touristiques dont l'ancienne capitale Kyoto (près d'Osaka).
Le parcours en lui-même était pour beaucoup une découverte du pays, avec un passage à proximité du vénéré Mont Fuji.
Depuis, le trajet n'a pas changé et le service a continué à évoluer, en dépit du découpage et de la privatisation en 1987 de la compagnie historique nationale.
Le dernier Shinkansen en date affiche un profil aérodynamique futuriste en bec de canard qui lui permet de traverser l'archipel à 320 kilomètres par heure en pointe, tandis que le réseau s'est étendu à l'ensemble de l'île principale de Honshu et vers celle du sud-ouest appelée Kyushu.
Entre Tokyo et Osaka, ce sont plus de 200 rames qui circulent quotidiennement dans chaque sens, avec un retard moyen annuel de seulement 30 secondes. Un véritable métro à grande vitesse.
"La priorité est certes de réduire le temps de voyage, mais aussi de donner du plaisir aux passagers", insiste M. Araki.
Et cela peut même aller jusqu'à des bains de pieds, en plus des salons de retouche maquillage, des espaces isolés pour fumeurs ou des toilettes de luxe.
"Le Shinkansen est la quintessence de la technologie et de la philosophie japonaises", résume Mutsuo Okaneya, ex-consultant du monde ferroviaire.
Au pays des séismes, typhons, éruptions volcaniques, tornades et autres calamités naturelles, "les facteurs les plus importants sont la sécurité et la ponctualité", souligne-t-il.
En 50 ans de bons et loyaux services, le Shinkansen, que louent les Japonais comme s'il avait une âme, a transporté des milliards de passagers, sans aucun accident. Tout juste est-il sorti des voies à l'arrêt pour la première fois lors du séisme de Niigata en 2004. Chaque année, ce sont pas moins de 324 millions de voyageurs qui empruntent chaque année le réseau Shinkansen.
La célébration du demi-siècle de ce train coïncide en outre avec le début des travaux des voies du Maglev, train à sustentation électromagnétique dont la vitesse dépassera 500 kilomètres par heure.
Il reliera aussi Tokyo à Osaka en 2045 par un trajet en quasi ligne droite à 85% sous des tunnels, avec un premier tronçon entre Tokyo et Nagoya à mi-parcours qui devrait être inauguré en 2027.
D'aucuns auraient aimé que ce soit en 2020 pour les JO de Tokyo.
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Robot Octopus Takes to the Sea

Robot Octopus Takes to the Sea | Tout est relatant |

Early last year, we wrote up some betentacled research from Greece that explored what gaits were most effective at propelling a robotic octopus through water. The researchers commented that they were working on adding another physical feature flaunted by the biological version of the octopus: a web between their tentacles, which they hypothesized might help swimming speed or efficiency. Now the researchers report that the addition of a soft and supple silicone web has nearly doubled the speed of the roboctopus, and not satisfied with that, the scientists have also taught it to crawl, carry objects, and swim free in the Aegean Sea.

The video below has four parts to it: the first shows the difference between the robotic octopus swimming with just flexible arms, and swimming with just flexible arms in addition to a web. The most obvious difference is the speed: just over 100 millimeters per second with arms only, and up to 180 mm/s (or 0.5 body lengths per second) with the web. This is a significant increase, obviously, but what's more important is the overall cost of transport (CoT), which is a measure of the efficiency of the robot (specifically, the ratio of the energy put in over the resulting speed). The CoT for the arms-only version is 0.85, whereas the web drops that down to 0.62. So yeah, having that web in there is better in almost every way.

Also in the video below are three other clips that aren't related to the paper but that we thought were pretty cool. The first clip shows the robot octopus crawling along the ground, which is a very typical gait for most real octopi who aren't in a hurry, to which yours truly can attest, as he has had many different species of octopus flee from him. The second clip has the robot octopus swimming along while carrying an object (note the yellow ball held by two tentacles), because just like a real octopus, it can do that. And the third clip shows the robot octopus swimming happily out at sea, completely self contained, in the Aegean. It's very relaxing, and remarkably realistic:


With the ocean swimming vids, the researchers pointed out to us that there are a bunch of little fish following the robot octopus around quite happily. They suggest that the robot might therefore make a good platform with which to observe ocean life without disturbing it too much, as long as you're not trying to observe something that is often made a meal of by eight-armed cephalopods. 

"Multi-arm Robotic Swimming With Octopus-Inspired Compliant Web," by Michael Sfakiotakis, Asimina Kazakidi, Avgousta Chatzidaki, Theodoros Evdaimon, and Dimitris P. Tsakiris from the Foundation for Research and Technology-Hellas (FORTH) in Greece, was presented last week at the IEEE International Conference on Intelligent Robots and Systems (IROS) 2014 in Chicago.

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Mars : l'Inde réussit le placement en orbite du satellite Mangalyaan

Mars : l'Inde réussit le placement en orbite du satellite Mangalyaan | Tout est relatant |

Il s’appelle MOM en anglais, acronyme de Mars Orbiter Mission, mais aussi Mangalyaan en indien (« vaisseau martien »). Ce petit satellite de 1,5 mètre et 500 kg est entré en orbite martienne aujourd’hui au petit matin, après un voyage qui a duré 300 jours. Il rejoint ainsi MAVEN, le satellite de la NASA arrivé deux jours plus tôt à proximité de la planète rouge.

Sur le plan stratégique, c’est un énorme succès pour l’Agence spatiale indienne, l’ISRO, qui par ce premier lancement interplanétaire fait son entrée dans la cour des grands acteurs de la conquête spatiale. Car l’entièreté de la mission MOM est Made in India, de la conception à la fabrication. Plus important encore, le lancement : il a eu lieu le 5 novembre 2013 depuis le centre spatial Satish Dhawan sur l’île de Sriharikota (Golfe du Bengale).

Sur le plan scientifique, la mission du MOM sera de mesurer le taux de méthane dans l’atmosphère et sur le sol martiens, un indicateur de vie microbienne. L’existence de microbes sur Mars est déjà prouvée, mais il s’agit de bactéries terrestres emportées sur place par les divers rovers qui s’y sont posés (ou crashés) : Viking, Pathfinder, Spirit... et même Curiosity, qui promettait pourtant d’être l’engin le plus stérile à toucher le sol martien…

Les 15 instruments dont est pourvu Mangalyaan récolteront des données durant 6 à 10 mois, tandis que ses caméras en couleur promettent de fournir une moisson d’images des lunes de Mars, Phobos et Déimos (signifiant « peur » et « terreur » en grec), qui portent le nom des jumeaux engendrés par le dieu Mars et la déesse Vénus dans la mythologie gréco-romaine.

Mangalyaan est une mission spatiale « low cost »

Mais pour ses homologues internationaux, le plus surprenant chez Mangalyaan est son coût : seulement 25 millions de dollars, d’après l’ISRO. L’Inde souhaite ainsi prouver qu’elle pourrait jouer le rôle de puissance spatiale « low cost », à l’heure où la NASA tente d’abaisser les coûts de ses missions, notamment en sous-traitant à des prestataires privés ses vols habités. De quoi concurrencer sa grande rivale, la Chine.

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Pibot, le robot pilote d’avion

Pibot, le robot pilote d’avion | Tout est relatant |
est la révolution des robots, comme on aime. Des chercheurs de l’Institut supérieur coréen de science et de technologie, le KAIST à Daejeon, ont mis au point un robot capable de s’emparer du manche pour piloter un avion. Si le prototype s’active sur un simulateur de vol, l’innovation n’en est pas moins prometteuse.

Ce « bot » humanoïde sera peut-être à l’avenir, capable d’effectuer des vols longs courriers. Si on peut craindre un bug électronique, en revanche, ni coup de pompe, ni grève, ni fatigue liée au décalage horaire ne sont à prévoir pour le commandant PiBot. Ce robot pilote a été présenté pour la première fois à Chicago aux États-Unis, lors de la conférence IROS, l’International Conference on Intelligent Robots and Systems, ce mois-ci.

PiBot est l’œuvre de David Hyunchul Shim et de ses étudiants du département d'ingénierie aérospatiale au KAIST. Ce robot naviguant peut déjà piloter un simulateur de vol. Pour se faire, il utilise les mêmes instruments et commandes que ceux qui se trouvent dans un poste de pilotage. Il a été créé avec un robot en kit que fabrique la société coréenne Robotis. En revanche, le professeur Shim et ses étudiants l’ont transformé afin qu’il puisse attraper et actionner le manche dans le cockpit.

Le petit humanoïde est aussi capable de repérer les voyants et de les utiliser. Il est en effet équipé d’un dispositif de reconnaissance visuelle. Aujourd’hui, le prototype est capable de préparer un décollage et toutes les manipulations et actions inhérentes. Une fois en vol dans son simulateur, PiBot effectue les manœuvres de virage et de montée jusqu’à son altitude de croisière. Puis celles de la descente jusqu’à l’atterrissage.

Pour le professeur Shim, « Pibot va permettre de mettre au point un système de vol entièrement automatisé qui pourra, éventuellement remplacer un jour les pilotes humains. » Avec PiBot, ce sera bientôt la révolution dans les airs. Pourtant, une question se pose : les passagers feront-ils confiance à un pilote humanoïde ?
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Kepler 186F: un nom nimbé de mystères

Kepler 186F: un nom nimbé de mystères | Tout est relatant |

L'exoplanète Kepler 186F est à peine 10% plus grande que la Terre. Elle est située dans la zone habitable de son étoile, comme la Terre l'est avec le Soleil. Elle fascine les scientifiques, notamment à cause de sa ressemblance avec notre planète bleue. Il s'agit de la première exoplanète qui pourrait porter de la vie.

Qu’est-ce qu'une exoplanète?

Il s’agit d'une planète extérieure au système solaire. L'immense majorité des planètes de notre galaxie, et au-delà, sont des exoplanètes. Parmi celles-ci, beaucoup sont vagabondes, elles ne tournent autour d'aucune étoile. Mais dans leurs recherches, les scientifiques se concentrent surtout sur celles qui sont dans un système stellaire.

Ainsi, le système stellaire dans lequel se trouve Kepler 186F est à 490 années-lumière de chez nous, c’est-à-dire à 490 fois 9 460 milliards de kilomètres de distance par rapport à notre Soleil. On comprend donc aisément que les planètes qui sont dans un système sont plus faciles à trouver, mais surtout - et c'est ce qui intéresse les astronomes - les planètes qui ont une étoile ont aussi plus de chance de ressembler à la nôtre.

Qu'est-ce qui fait de la découverte de Kepler une première?

Kepler 186F est la première exoplanète qui remplit tous les critères extérieurs de ressemblance à la Terre : petite taille, donc possiblement planète rocheuse, et dans la zone habitable de son étoile, c'est-à-dire cette zone ni trop chaude, ni trop froide qui permettrait la présence d'eau liquide.

Toutes les autres planètes découvertes jusqu'à maintenant, près de 1 800 depuis 1994, étaient soit de grosses planètes dont il était difficile de déterminer la nature - gazeuse ou rocheuse -, soit des petites planètes trop lointaines ou trop proches de leur soleil. L’enjeu, c’est la possibilité qu’une planète porte de l’eau, donc de la vie.

Quel est l'objectif poursuivi par les scientifiques?

Trouver des preuves de vie dans l’Espace. Voilà ce qui anime, aujourd'hui plus que jamais, la communauté de l'astrophysique. Les scientifiques cherchent à voir si les conditions de naissance de la vie sont rassemblées. Ils cherchent donc des planètes où les températures coïncident avec la présence d'eau liquide. Ils s’intéressent aussi à la composition de l'atmosphère et se demandent notamment s'il y a de l'ozone dans l’atmosphère. On sait que la vie sur Terre est née grâce à l'eau, à l'ozone et au carbone.

Malheureusement, pour l'instant, nos connaissances à propos de Kepler 186F proviennent surtout de calculs et d’extrapolations mathématiques.

Que leur manque-t-il?

Il manque aux scientifiques des satellites suffisamment puissants pour connaitre la masse exacte de Kepler 186F, ce qui permettrait de savoir de manière certaine si la planète est rocheuse. Ils pourraient aussi déterminer la nature de l'atmosphère, et mener diverses analyses à distance pour mieux connaître la planète. Tous les instruments pour faire ces mesures existent déjà, pas le satellite.

Kepler, le satellite qui a découvert cette exoplanète, a pour mission de détecter les planètes, pas de les analyser. Les projets de missions qui pourraient mener à une analyse en profondeur de la jumelle de la Terre sont dans les cartons, d'après les scientifiques de l'Oservatoire d'astrophysique de Bordeaux, mais il leur faudrait une dizaine d'années pour voir le jour. Cette découverte pourrait conditionner de nouvelles missions, plus ciblées, pour vraiment élucider les mystères de Kepler 186F.

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NASA Spots Square-Shaped 'Hole' in the Sun (Video)

NASA Spots Square-Shaped 'Hole' in the Sun (Video) | Tout est relatant |

A NASA spacecraft has made a surprising find on the surface of the sun: a square-shaped "hole" in the star's outer atmosphere.

The dark square on the sun, known as a "coronal hole," is an area where the solar wind is streaming out of the sun at superfast speeds. NASA captured a video of the sun's square-shaped coronal hole between Monday and Wednesday (May 5-7) using the powerful Solar Dynamics Observatory (SDO).

The coronal hole appears dark in the NASA view because there is less material emitting light in the ultraviolet range of the spectrum used to make the video, according to a NASA video description. [Biggest Solar Storms of 2014 (Photos)]


"Inside the coronal hole you can see bright loops where the hot plasma outlines little pieces of the solar magnetic field sticking above the surface," SDO officials wrote in the video description. "Because it is positioned so far south on the sun, there is less chance that the solar wind stream will impact us here on Earth."

NASA's sun-watching Solar Dynamics Observatory is just one of a fleet of spacecraft keeping a close watch on the weather on Earth's parent star. In 2013, the sun experienced its peak activity of its 11-year solar weather cycle.

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Love Hotel | Nippon Connection

Love Hotel | Nippon Connection | Tout est relatant |
On vous emmène au Japon, à Osaka, derrière les portes de l’un des lieux les plus secrets de la société japonaise: un love hotel.

Situé dans le centre ville d’Osaka Le Angelo Hotel est l’un des 30 000 Love Hotels du Japon. Ce sont de vrais labyrinthes fréquentés par des personnes qui savent que leurs secrets les plus intimes y seront bien gardés.

Le Angelo n’est pas une maison close, mais dans cette société conformiste, c’est un des rares endroits où chacun peut – en compagnie d’une épouse, d’un amant, d’un partenaire ou seul – laisser libre cours à ses fantasmes et, sans se préoccuper du jugement d’autrui, « être » qui il veut et « aimer » comme il l’entend.

Ce documentaire suit des habitants ordinaires d’Osaka dans l’intimité d’une chambre de Love hotel et dans leur vie quotidienne à l’extérieur. En franchissant la frontière entre ces deux mondes, le film révèle les tensions entre vie publique et vie privée, fantasme et réalité.

On y verra un couple marié, une infirmière, des avocats, une dominatrice et un retraité. Ils ne se connaissent pas mais tous fréquentent le Love Hotel qui leur garantit l’anonymat. Leur point commun, c’est ce même désir d’aimer et d’être aimé.

Qu’il s’agisse de scènes de conversations, d’amour physique ou de jeux érotiques, le registre passe du tragique au tendre, du banal à l’érotique et au comique dans les décors incroyables, comme par la jungle, des chambres thématiques de l’hôtel.

Chaque jour, environ 1,4 million de gens fréquentent les Love Hotels. Le Love Business, comme on l’appelle, est l’une des industries les plus florissantes au Japon. Mais les temps ont changé.

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Nucléaire. Un nouveau tir de missile en vue au large du Finistère

Nucléaire. Un nouveau tir de missile en vue au large du Finistère | Tout est relatant |
Après le tir raté en 2013 d'un missile M51 au large du Finistère, un nouvel essai est prévu 'dans moins d'un an', selon Astrium.


En mai 2013, un missile M51 s'était autodétruit en vol, au large de Penmarc'h. Il venait d'être tiré par le sous-marin nucléaire lanceur d'engins (SNLE) Le Vigilant.

Ce dernier sortait de deux ans de travaux d'adaptation à ce nouveau missile. Le tir d'essai était d'autant plus important que c'était le premier à partir d'un sous-marin ainsi modifié et alors que deux autres doivent suivre.

Il n'était bien sûr pas armé. Mais deux jeux de 16 missiles M51 dotés d'ogives nucléaires équipent déjà Le Terrible et Le Vigilant.

Auditions à l'Assemblée

L'Assemblée nationale organise actuellement une série d'auditions de spécialistes et industriels sur le thème de la dissuasion (bien fondé, coût...). Alain Charmeau ne s'est pas étendu sur l'origine de l'échec du dernier tir. Mais il semble clair depuis le début que seul le lanceur est fautif et non le sous-marin.

DCNS est donc hors de cause. Interrogé sur le partage des coûts du tir raté, Alain Charmeau précise que « les coûts associés à cet événement ont été financés par un étalement de programme ».

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ST - 2014 : Planck dévoile l’empreinte magnétique de notre Galaxie - CNES

ST - 2014 : Planck dévoile l’empreinte magnétique de notre Galaxie - CNES | Tout est relatant |
Le champ magnétique de la Voie Lactée vient d’être révélé dans une nouvelle carte livrée par la mission Planck de l’Agence spatiale européenne (ESA). Cette image est issue des 1eres observations sur l’ensemble du ciel de la lumière « polarisée » émise par la poussière interstellaire de notre galaxie. De nombreux chercheurs et ingénieurs du CNRS, du CEA, du CNES et des universités participent à la mission Planck qui continue sa moisson de résultats. Ces analyses viennent d’être soumises, dans 4 articles, à la revue Astronomy & Astrophysics.

La lumière est une forme d'énergie qui nous est très familière même si certaines de ses propriétés ne sont pas facilement accessibles. L'une d'entre elles - la polarisation - est une source d'informations pour les chercheurs. Dans l'espace, la lumière émise par les étoiles, le gaz ou la poussière peut être polarisée de plusieurs façons. En mesurant cette polarisation, les astronomes peuvent étudier les processus physiques qui sont à son origine, en particulier les propriétés des champs magnétiques dans le milieu interstellaire de notre Galaxie.


La carte présentée ici a été obtenue en utilisant des détecteurs du satellite Planck, agissant un peu à la manière des lunettes de soleil polarisées, en version astronomique. Les tourbillons, boucles et arches de cette image tracent la structure du champ magnétique de notre Galaxie. Cette image dévoile l'organisation à grande échelle d'une partie du champ magnétique galactique. La bande sombre correspond au plan galactique : l'émission polarisée y est particulièrement intense. La structure générale révèle un motif régulier où les lignes du champ magnétique sont majoritairement parallèles au plan de la Voie Lactée.

Les observations révèlent également des variations de la direction de polarisation dans les nuages de matière proches du Soleil vus de part et d'autre de la bande sombre. Celles-ci témoignent de changements de la direction du champ magnétique dont les astrophysiciens étudient l'origine.

Les zones à haute latitude galactique ont été masquées. Le signal y est plus faible et un travail supplémentaire est requis pour mesurer et séparer la polarisation de notre Galaxie de celle du rayonnement fossile micro-onde.


Au-delà de notre galaxie

L'intensité du rayonnement fossile de l'Univers a été cartographiée avec une précision sans précédent par Planck et aujourd'hui les chercheurs scrutent ces données pour mesurer la polarisation de ce rayonnement. C'est l'un des objectifs principaux de la mission Planck car cette polarisation pourrait révéler la présence d'ondes gravitationnelles primordiales générées juste après la naissance de l'Univers.

En mars 2014, les scientifiques de la collaboration BICEP2 ont annoncé la première détection d'un tel signal dans les données collectées par un télescope au sol observant une petite fraction du ciel (1%) à une seule fréquence. Leur résultat repose sur l'hypothèse que la polarisation de l'émission d'avant-plan de notre galaxie est négligeable dans cette région.

D'ici la fin de l'année 2014, la collaboration Planck livrera ses données obtenues à partir des observations du ciel complet dans les sept bandes en fréquence où les détecteurs sont sensibles à la polarisation de la lumière. Ces mesures multifréquences devraient permettre aux astrophysiciens d'estimer et de séparer le signal polarisé primordial et le signal d'avant-plan de notre Galaxie.

Cette étude permettra une investigation bien plus détaillée du début de l'histoire du cosmos, depuis son expansion quand l'Univers était âgé d'une toute petite fraction de seconde jusqu'à la naissance des premières étoiles, plusieurs centaines de millions d'années plus tard.

Un niveau de détail encore amélioré avec Pilot

En 2015, un ballon stratosphérique géant du CNES emportera à près de 40 km d’altitude une expérience de près d’une tonne développée par le CNRS, le CEA et le CNES, avec des contributions des universités de Rome et de Cardiff. Cette expérience, appelée Pilot, cartographiera l’émission polarisée du disque de notre galaxie avec des détails encore plus fins (près d’un vingtième de degrés) à une longueur d’onde complémentaire de celles de Planck.

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Nearest bright 'hypervelocity star' found

Nearest bright 'hypervelocity star' found | Tout est relatant |

A University of Utah-led team discovered a “hypervelocity star” that is the closest, second-brightest and among the largest of 20 found so far. Speeding at more than 1 million mph, the star may provide clues about the supermassive black hole at the center of our Milky Way and the halo of mysterious “dark matter” surrounding the galaxy, astronomers say.

“The hypervelocity star tells us a lot about our galaxy – especially its center and the dark matter halo,” says Zheng Zheng, an assistant professor of physics and astronomy and lead author of the study published recently in Astrophysical Journal Letters by a team of U.S. and Chinese astronomers.

“We can’t see the dark matter halo, but its gravity acts on the star,” Zheng says. “We gain insight from the star’s trajectory and velocity, which are affected by gravity from different parts of our galaxy.”

In the past decade, astronomers have found about 20 of these odd stars. Hypervelocity stars appear to be remaining pairs of binary stars that once orbited each other and got too close to the supermassive black hole at the galaxy’s center. Intense gravity from the black hole – which has the mass of 4 million stars like our sun – captures one star so it orbits the hole closely, and slingshots the other on a trajectory headed beyond the galaxy.

Zheng and his colleagues discovered the new hypervelocity star while conducting other research into stars with the Large Sky Area Multi-Object Fiber Spectroscopic Telescope, or LAMOST, located at the Xinglong Observing Station of the National Astronomical Observatories of China, about 110 miles northeast of Beijing.

LAMOST boasts a 13.1-foot-wide aperture and houses 4,000 optical fibers, which capture “spectra” or light-wavelength readings from as many as 4,000 stars at once. A star’s spectrum reveals information about its velocity, temperature, luminosity and size.

LAMOST’s main purpose is to study the distribution of stars in the Milky Way, and thus the galaxy’s structure. The new hypervelocity star – named LAMOST-HVS1 – stood out because its speed is almost three times the usual star’s 500,000-mph pace through space: 1.4 million mph relative to our solar system. Its speed is about 1.1 million mph relative to the speed of the center of the Milky Way.

Despite being the closest hypervelocity star, it nonetheless is 249 quadrillion miles from Earth. (In U.S. usage, a quadrillion is 1,000,000,000,000,000 miles or 10 to the 15th power, or 1 million billion).

“If you’re looking at a herd of cows, and one starts going 60 mph, that’s telling you something important,” says Ben Bromley, a University of Utah physics and astronomy professor who was not involved with Zheng’s study. “You may not know at first what that is. But for hypervelocity stars, one of their mysteries is where they come from – and the massive black hole in our galaxy is implicated.”

The Down-Low on a Fast and Loose Star

A cluster of known hypervelocity stars, including the new one, is located above the disk of our Milky Way galaxy, and their distribution in the sky suggests they originated near the galaxy’s center, Zheng says.

The diameter of the visible part of our spiral-shaped galaxy is at least 100,000 light years, or 588 quadrillion miles. Zheng says that when the halo of dark matter is added, the estimated diameter is roughly 1 million light years, or 5,880 quadrillion miles.

Scientists know dark matter halos surround galaxies because the way their gravity affects the motion of a galaxy’s visible stars and gas clouds. Researchers say only about 5 percent of the universe is made of visible matter, 27 percent is invisible and yet-unidentified dark matter and 68 percent is even more mysterious dark energy, responsible for accelerating the expansion of the universe. By traveling through the dark matter halo, the new hypervelocity star’s speed and trajectory can reveal something about the mysterious halo.

Our solar system is roughly 26,000 light years or 153 quadrillion miles from the center of the galaxy – more than halfway out from the center of the visible disk.

By comparison, the new hypervelocity star is about 62,000 light years or 364 quadrillion miles from the galactic center, beyond as well as above the galaxy’s visible disk. It is about 42,400 light years from Earth, or about 249 quadrillion miles away.

As far as that is – the star has a magnitude of about 13, or 630 times fainter than stars that barely can be seen with the naked eye – it nevertheless “is the nearest, second-brightest, and one of the three most massive hypervelocity stars discovered so far,” Zheng says.

It is nine times more massive than our sun, which makes it very similar to another hypervelocity star known as HE 0437-5439, discovered in 2005, and both are smaller than HD 271791, which was discovered in 2008 and is 11 times more massive than the sun. As seen from Earth, only HD 271791 is brighter than LAMOST-HVS1, Zheng says.

The newly discovered hypervelocity star also outshines our own sun: It is four times hotter and about 3,400 times brighter (if viewed from the same distance). But compared with our 4.6-billion-year-old sun, the newly discovered LAMOST–HVS1 is a youngster born only 32 million years ago, based on its speed and position, Zheng says.

Is there any chance that the supermassive black hole might hurl a hypervelocity star in Earth’s direction one day? Not really, Zheng says. First, astrophysicists estimate only one hypervelocity star is launched every 100,000 years. Second, possible trajectories of stars near the supermassive black hole don’t forebode any danger, should any of them become a hypervelocity star in the future.
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La Chine veut se rapprocher des USA pour explorer l'espace - Tribune de Genève

La Chine veut se rapprocher des USA pour explorer l'espace - Tribune de Genève | Tout est relatant |
Le patron de l'agence spatiale Cnes se réjouit du changement d'attitude de la Chine et de son envie de coopérer avec d'autres nations.«Il y a un changement dans l'attitude chinoise avec un appel à la coopération dans l'espace et les Américains ne sont pas réticents, tout au contraire», a expliqué à l'AFP Jean-Yves Le Gall, le patron du Cnes, l'agence spatiale française, à l'issue du Forum ministériel international d'exploration de l'espace (Isef), qui a réuni jeudi au département d'Etat américain une trentaine de pays dont la Chine, la Russie, le Japon, le Brésil, l'Inde, la France et d'autres nations européennes.«Tous les participants à la conférence (qui se poursuit vendredi au niveau des responsables des agences spatiales de ces pays, ndlr) ont affiché une très grande volonté de rapprochement (...) tous azimuts», a-t-il ajouté, notant que les Chinois y étaient venus en force, avec une importante délégation.14 agences spatialesSelon le président du Centre national des études spatiales, «la grande question des trois prochaines années est celle de savoir comment la Chine va se rapprocher ou pas, dans le cadre de la Station spatiale internationale (ISS)», qui regroupe les principaux acteurs mondiaux de l'espace, les Etats-Unis, la Russie, le Japon, l'Europe et le Canada, et dont l'existence vient d'être prolongée de quatre ans, jusqu'en 2024.John Logsdon, l'ancien directeur du Space Policy Institute à l'Université George Washington et conseiller extérieur de la Nasa, l'agence spatiale américaine, partage ce sentiment.Il note que le Chine affiche désormais sa volonté de participer au Groupe international de coordination de l'exploration spatiale, qui regroupe 14 agences spatiales dont la Nasa.Station spatiale chinoisePékin a aussi ouvertement invité les autres pays à se joindre à son ambitieux projet visant à mettre sur orbite une Station spatiale chinoise en moins de dix ans.«Tous les signaux révèlent ainsi la volonté de la Chine de rejoindre le cercle des pays spatiaux plutôt que de poursuivre seule ses activités dans l'espace», explique l'expert, dans un entretien avec l'AFP.Il estime étonnant que la Chine, un des trois pays dans le monde à savoir envoyer des hommes dans l'espace avec les Etats-Unis et la Russie, «ne participe pas à des projets internationaux comme la Station spatiale internationale (ISS)».
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Progress for giant laser instrument

Progress for giant laser instrument | Tout est relatant |
The Advanced Ligo instrument, a laser "ruler" built to measure the traces of gravitational waves, is progressing at amazing speed, scientists say.

The first generation of Ligo, which ran between 2001 and 2010, saw nothing.

Over the last four years scientists have designed a more sensitive detector that achieved "full lock" in June this year, earlier than planned.

Researchers reported that the new one is already 30% more precise and will start scanning the sky in summer 2015.

Ligo (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) operates in two sites in the US, one in Livingston, Louisiana, and another one in Hanford, Washington.
Space ripples

"In June we reached this state that we call 'locking', where the entire system is switched on and behaves for a short time, 10 minutes or so, as predicted it should do in science mode," said Prof Andreas Freise from the School of Physics and Astronomy of the University of Birmingham during the British Science Festival.

Gravitational waves are ripples in the fabric of space and time that propagate across the Universe like sound waves do after an earthquake.

But in this case, the sources of the "tremors" are very energetic events such as supernovas (the explosion of a dying star), fast spinning neutron stars (very dense and compact stars), or the collision of black holes and neutron stars orbiting close to each other.

With Ligo's current precision, the interferometer should be able to detect gravitational waves coming from neutron star and black hole binary systems 27 megaparsecs (about 88 million light-years) away from us.

Researchers are still working on the intricate optical system and detectors within Advanced Ligo to gradually increase the precision.

"The target is to reach [a distance of] 200 megaparsecs… which is a factor of 10 better than the old detector," explained Prof Freise.
Collision of two neutron stars Gravitational waves are thought to emerge from energetic events such as the collision of two neutron stars

Augmenting the distance by a factor of 10 means that Ligo will scan a volume of space 1,000 times larger than before.

"Advanced Ligo will be sensitive to a factor of 1,000 in the volume that we were observing with initial Ligo, and that is the sphere of volume where we expect to see a few gravitational waves," added Prof Alberto Vecchio also from the School of Physics and Astronomy of the University of Birmingham.

Ligo observatories operate by beaming a high power laser into a splitter that divides the beam into two parts. Each part is then directed towards two 4km tunnels perpendicular to each other.

A mirror at the end of the tunnels reflects the rays back into a detector where they are recombined.

Since both tunnels are equally long, when the two halves meet in the detector the signal shows no pattern. But this is not the case if a gravitational wave were passing through the Earth.

"When [the gravitational waves] reach Earth they distort space and time. In particular, they will change the separation of the mirrors," explained Prof Vecchio.

"Over 4km, a decent gravitational wave that we can detect creates a change of less than a thousandth of the size of the nucleus of an atom."

This minuscule variation in the space between the mirrors will produce a distinct pattern from which the properties of the gravitational waves can be inferred.
Profound observation

The team at the University of Birmingham has been involved in Ligo since 2000, leading the development of technology and hardware, and the tools for the analysis of the scientific data.

The main improvements in Advanced Ligo included an upgraded suspension system of the mirrors to make them as stable as possible, a more powerful laser, and a change in the optical elements to accommodate the laser's extra power.

Although the former Ligo instruments did not detect any signature in its 10 years of observation, researchers think that with the upgrade, Advanced Ligo will be able to detect at least one gravitational wave in its lifetime.

Prof Vecchio said that the most pessimistic prediction is that "Ligo will deliver one detection over five years".

"Reasonable predictions tell you many events per year and there are optimistic ones that tell you a hundred or a thousand. We just don't know."

Ligo will complement rather than compete with the results of the Bicep2 and Planck experiments, as it is tuned to look at much shorter wavelengths.

The implications of detecting gravity waves are profound from a scientific point of view.

Prof Freise said: "There are two aspects. One is testing the theory of gravity, but I think the more interesting for me is for astronomy.

"We are tapping into the unknown here, so we will get a new signal that may tell a lot of people in astronomy that they were wrong. And that's what I am after."
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Water-based nuclear battery can be used to generate electrical energy

Water-based nuclear battery can be used to generate electrical energy | Tout est relatant |

The field of conventional energy conversion using radioisotopes has almost exclusively focused on solid-state materials. Herein, we demonstrate that liquids can be an excellent media for effective energy conversion from radioisotopes. We also show that free radicals in liquid, which are continuously generated by beta radiation, can be utilized for electrical energy generation. Under beta radiation, surface plasmon obtained by the metallic nanoporous structures on TiO2 enhanced the radiolytic conversion via the efficient energy transfer between plasmons and free radicals. This work introduces a new route for the development of next-generation power sources.

Structure and mechanism of the plasmon-assisted radiolytic water

Radio-current output at the Pt/nanoporous TiO2 electrode. Figure 3
MC simulation of the electron beam in the radiochemical cell. Figure 4
FDTD simulations of Pt/nanoporous TiO2 on glass under an e-beam irradiation of 546 keV and optical measurement.
Particles emitted from radioisotopes can be used to convert the radiant energy into electricity. Radioisotope energy conversion for power generation has been intensively studied to develop power sources for wide range of applications, from energizing cardiac pacemakers in human body1 to challenging outer planet missions2. As compared to various indirect conversion methods, which collect electricity from the secondary energy forms of heat or light generated by radiation3, 4, direct conversion methods produce electric power straight from energetic particles5, 6. Beta particles can produce electron-hole pairs in semiconductors via their loss of kinetic energy and can contribute to the generation of electric power6. Although potential applicability of radioisotopes in portable power sources that do not require recharging seems very attractive7, it has been reported that only a small portion of the entire radiation energy can be converted into electrical energy5, 6, 7, 8, 9, 10. Moreover, most betavoltaic cells suffer from serious radiation damage to the lattice structures of semiconductors and subsequent performance degradation due to the high kinetic energy of the beta particles11. Alternatively, to minimise lattice damage in semiconductors, wide band gap materials are typically used. However, radiation-resistive materials, such as SiC and GaN, still show very low energy conversion efficiencies12, 13. Little improvement has been made even after vigorous research on various improvement methods utilizing porous structures14, inverted pyramidal cavities15, and three dimensional silicon pillar structures15 to increase rectifying junction areas. Although, thus far, there is no method for completely avoiding radiation damage to semiconductors, the use of a liquid-phase semiconductor material has been introduced as a possible means to overcome the radiation damage and structural defect problem16. One major benefit of utilising a liquid-phase material is the well-known ability to efficiently absorb the kinetic energy of beta particles17.

Since the advent of nuclear power, liquids have been intensively studied for use as a radiation-shielding material. Large amounts of radiation energy can be absorbed by water. When radiation energy is absorbed by an aqueous solution, free radicals (e.g., eaq−, ·OH, H·, HO2·) can be produced through radiolytic interactions18, 19, 20. These free radicals are known to affect the generation of molecular by-products, such as H2O2 and H221, 22, 23, 24. However, counterintuitively, the generation of electricity from a solution containing an ample amount of absorbed radiation energy has not yet been vigorously studied. Here, we demonstrate a new method for the generation of electricity using a device that separates the radiolytic current from the free radicals by splitting the water.

Design and operating principle of Pt/nanoporous TiO2 radiolytic cell

Our water splitter is composed of a nanoporous semiconductor coated with a thin Pt film to produce a specially designed metal-semiconductor junction (Fig. 1a). As a suitable semiconductor material for water decomposition, we used a very stable and common large band gap oxide material, TiO2, because the use of large band gap oxide materials as a semiconducting catalyst can improve the radiolysis yield25, 26, 27. Nanoporous TiO2 was formed by anodising and subsequently thermally oxidising a thin Ti film. The large surface area of the porous structure can provide more chemical reaction sites than a planar surface. To form a stable Schottky contact at the semiconductor/metal interface, a thin Pt film was uniformly deposited using a radio frequency (RF) sputtering system. As shown in the band diagram of the junctions in Fig. 1b, a Schottky barrier of 0.45 eV is formed because the Fermi energy (EF) of TiO2, an n-type semiconducting oxide, is 5.2 eV28, 29 while that of Pt is 5.65 eV30 with respect to the vacuum level. To experimentally confirm the Schottky barrier height between Pt and TiO2, we performed XPS analysis and measured the Schottky barrier height of 0.6 eV between Pt and Pt/TiO2 layers. When high-energy beta radiation passes through Pt and nanoporous TiO2, electron-hole pairs are produced inside the nanoporous TiO2. In particular, the holes generated in TiO2 move toward the Pt/liquid interface and then react with redox couples of water molecules, while the electrons are transported through the nanoporous TiO2 to the other electric contact due to the built-in potential at the Pt/electrolyte interface. In general, TiO2 is resistant to corrosion, but the additional layer of Pt can further protect the TiO2 layer under the harsh conditions of high pH values that are needed for water splitting. In addition, the porosity of the TiO2 leads to myriad nanoholes in the Pt film, which create localised surface plasmons that act as harmonic oscillators in response to an oscillating external electric field. Since the first report31 of the generation of surface plasmons on rough metal surfaces by electron illumination in 1977, many studies have examined various metal structures32, 33, 34, 35. Surface plasmons excited on the Pt surface can produce electron–hole pairs, with the excited electrons transiently occupying normally empty states in the Pt conduction band above the Fermi energy level. Most of the excited electrons are sufficiently energetic to enter the conduction band of TiO2.
Figure 1: Structure and mechanism of the plasmon-assisted radiolytic water splitter.
Structure and mechanism of the plasmon-assisted radiolytic water splitter.

(a), Cross-sectional schematic illustration of nanoporous TiO2 prepared by anodising and thermally oxidising a thin Ti film deposited on a glass substrate. The thin Pt film is deposited on top of the TiO2 nanopores using an RF sputtering system. (b), Energy level diagram of a surface-plasmon-assisted radiolytic water splitter. CB, conduction band; VB, valence band; EF, Fermi energy; eaq−, aqueous electron; ·OH, hydroxyl free radical; β, beta radiation.

Full size image (89 KB)

Figures index

In contrast to photocatalytic cells, high-energy beta radiation in our device can produce free radicals in water through the loss of kinetic energy. In a meta-stable state, the free radicals are recombined into water molecules or trapped in water molecules36, 37, 38. Thus, the free radicals produced by the radiation can be converted into electricity by a plasmon-assisted, wide band gap oxide semiconducting material using a water splitting technique at room temperature.
Structural properties of radiolytic electrode

Scanning electron microscopy (SEM) images and X-ray diffraction (XRD) data for the nanoporous TiO2 are shown in Fig. 2. The cross-sectional SEM image shows the existence of nanopores 100 nm in diameter and 1 μm deep with a spacing of 100 nm (Fig. 2a). Figure 2b shows a top-viewed SEM image of a 50-nm-thick Pt film coated surface of nanoporous TiO2. After Pt deposition on nanoporous TiO2 film, the size of Pt nanoholes turns out to be approximately 10 ~ 20 nm (Fig. 2b, inset). The density of holes is 3 ~ 5 × 109 cm−2. As shown by the XRD data in Fig. 2c, after the as-deposited Ti was anodised for 5 min, the intensity of the Ti (002) peak decreased compared to that of the Ti (001) peak, indicating the presence of vertically arranged uniform nanopores along the direction of the Ti. After the anodised Ti was thermally oxidised at 450°C for 2 hours, the (001) and (002) peaks of Ti disappeared, and a new peak (37.24°) corresponding to the rutile crystalline structure appeared, indicating that TiO2 has a band gap of 3.2 eV39.
Figure 2: Radiolytic electrode.
Radiolytic electrode.

(a), Cross-sectional SEM image of nanoporous TiO2 on glass. (b), SEM image of Pt-coated nanoporous TiO2 viewed from the top and the inset is a SEM image of a nanohole. (c), XRD data of as-deposited Ti (black line), anodised Ti (blue line), and rutile TiO2 (red line).

Electrical properties of radiolytic cell

Illustrations and photographs of the test setup and of the Pt/nanoporous TiO2 cathode are shown in Figs. 3a and b, respectively. During our experiment, gas bubbles on the PET plastic shielding film of the Sr-90/Y-90 source (Fig. 3a) clearly demonstrated the occurrence of water splitting. To evaluate the radiolytic performance of the Pt/nanoporous TiO2 electrode in a 1 M KOH aqueous solution, we employed a potentiostat. We measured the current density-voltage characteristics (Fig. 3c), open circuit voltage and the current density at 0 V, −0.1 V, −0.4 V, −0.7 V, and −0.9 V for 1200 seconds each under continuous irradiation (Fig. S2). Figure 3c shows the current density - voltage (J-V) characteristics for the Pt/nanoporous TiO2 radiolytic electrode (red line) under irradiation. For comparison, we measured the radio current of a nanoporous TiO2 electrode (blue line) under irradiation and the dark current of Pt/nanoporous TiO2 (black line) under no irradiation. While the radio current of nanoporous TiO2 is slightly larger than the dark current of Pt/nanoporous TiO2, the radio current of Pt/nanoporous TiO2 is significantly larger than both the radio current of nanoporous TiO2 and the dark current of Pt/nanoporous TiO2. The radio current density of Pt/nanoporous TiO2 is saturated at −175.4 μA/cm2 for 0 V, while the dark current density of Pt/nanoporous TiO2 and the radio current density of TiO2 are approximately −1.051 μA/cm2 and −0.0719 μA/cm2, respectively. At −0.9 V, the radio current density of Pt/nanoporous TiO2, the dark-current density of Pt/nanoporous TiO2, and the radio current density of TiO2 are −83.336 μA/cm2, 70.31 μA/cm2, and 2.85 μA/cm2, respectively. These measurement data are summarized and reshaped into Table S1 to compare the performance of the irradiated devices with Pt/nanoporous TiO2 and nanoporous TiO2. Figure 3d manifests the clear difference in output power from devices with and without the plasmonic Pt layer. The output power densities (11.59 μW/cm2 at −0.1 V and 75.02 μW/cm2 at −0.9 V) of the Pt/nanoporous TiO2 electrode are higher than the power densities (−0.0027 μW/cm2 at −0.1 V and −2.565 μW/cm2 at −0.9 V) of nanoporous TiO2. For a radioactive material activity of 15 mCi (±10%), the total number of beta particles per unit time is estimated to be 5.55 × 108 s−1, and the total input power density of the beta particles is 139.238 μW/cm2, when the average kinetic energy of Sr-90/Y-90 is 490.96 keV. From this data, maximum energy conversion efficiency (η) of our device was approximately estimated to be 53.88% at −0.9 V using , where Prad, Pchem, and Pout are radiation power density of source (139.238 μW/cm2), chemical power density in water, and, output power density of device (75.02 μW/cm2), respectively. One possible reason for the high output power density under irradiation is that a certain level of the EHP ionisation energy of beta particles can easily excite electrons because the EHP ionisation energy is much higher than the band gap of each material while a large portion of the spectrum of solar light is below the TiO2 band gap, indicating that the TiO2 layer does not absorb sunlight well. Therefore, beta particles are a reliable energy source for electricity generation via water splitting.

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Hubble Helps Find Smallest Known Galaxy Containing a Supermassive Black Hole

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Astronomers using data from NASA’s Hubble Space Telescope and ground observation have found an unlikely object in an improbable place — a monster black hole lurking inside one of the tiniest galaxies ever known.

The black hole is five times the mass of the one at the center of our Milky Way galaxy. It is inside one of the densest galaxies known to date — the M60-UCD1 dwarf galaxy that crams 140 million stars within a diameter of about 300 light-years, which is only 1/500th of our galaxy’s diameter.

If you lived inside this dwarf galaxy, the night sky would dazzle with at least 1 million stars visible to the naked eye. Our nighttime sky as seen from Earth’s surface shows 4,000 stars.

The finding implies there are many other compact galaxies in the universe that contain supermassive black holes. The observation also suggests dwarf galaxies may actually be the stripped remnants of larger galaxies that were torn apart during collisions with other galaxies rather than small islands of stars born in isolation.

“We don’t know of any other way you could make a black hole so big in an object this small,” said University of Utah astronomer Anil Seth, lead author of an international study of the dwarf galaxy published in Thursday’s issue of the journal Nature.

Seth’s team of astronomers used the Hubble Space Telescope and the Gemini North 8-meter optical and infrared telescope on Hawaii’s Mauna Kea to observe M60-UCD1 and measure the black hole’s mass. The sharp Hubble images provide information about the galaxy’s diameter and stellar density. Gemini measures the stellar motions as affected by the black hole’s pull. These data are used to calculate the mass of the black hole.

Black holes are gravitationally collapsed, ultra-compact objects that have a gravitational pull so strong that even light cannot escape. Supermassive black holes — those with the mass of at least one million stars like our sun — are thought to be at the centers of many galaxies.

The black hole at the center of our Milky Way galaxy has the mass of four million suns. As heavy as that is, it is less than 0.01 percent of the Milky Way’s total mass. By comparison, the supermassive black hole at the center of M60-UCD1, which has the mass of 21 million suns, is a stunning 15 percent of the small galaxy’s total mass.

“That is pretty amazing, given that the Milky Way is 500 times larger and more than 1,000 times heavier than the dwarf galaxy M60-UCD1,” Seth said.
One explanation is that M60-UCD1 was once a large galaxy containing 10 billion stars, but then it passed very close to the center of an even larger galaxy, M60, and in that process all the stars and dark matter in the outer part of the galaxy were torn away and became part of M60.

The team believes that M60-UCD1 may eventually be pulled to fully merge with M60, which has its own monster black hole that weighs a whopping 4.5 billion solar masses, or more than 1,000 times bigger than the black hole in our galaxy. When that happens, the black holes in both galaxies also likely will merge. Both galaxies are 50 million light-years away.

The Hubble Space Telescope is a project of international cooperation between NASA and the European Space Agency. NASA’s Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Maryland, manages the telescope. The Space Telescope Science Institute (STScI) in Baltimore conducts Hubble science operations. STScI is operated for NASA by the Association of Universities for Research in Astronomy, Inc., in Washington.
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Japon: des «pom-pom girls» robotiques dansent pour vanter l’électronique

Japon: des «pom-pom girls» robotiques dansent pour vanter l’électronique | Tout est relatant |

Montées chacune sur un ballon, en formation synchrone, des «pom-pom girls» robotiques ont présenté jeudi à Tokyo un court spectacle qui n’a qu’un but: prouver la précision des composants électroniques de la société qui les a créées.

Mini robe rouge, coupe au carré, les «cheerleaders» de Murata Manufacturing sont des créatures purement promotionnelles qui ne seront jamais vendues et n’ont aucune utilité opérationnelle.

«Avec ces robots, nous voulons juste prouver que l’électronique est quelque chose de performant et de réjouissant», souligne Yuichi Kojima, directeur général adjoint de Murata, une firme de 48.000 salariés vieille de 70 ans qui produit divers types de puces, des condensateurs et autres composants.

A l’instar d’un précédent petit robot cycliste (Murata Seisaku-kun), ces pom-pom girls sont uniquement là pour montrer concrètement à quoi servent divers types d’éléments électroniques dont l’aspect n’est en lui-même pas expressif et à propos desquels les explications techniques sont complexes.

«Elles sont chacune hissées sur une balle et tiennent seules en équilibre très stable grâce à trois gyrocapteurs», détaille Koichi Yoshikawa, ingénieur et responsable de la communication de Murata. Ce genre de composants est présent par exemple dans les appareils photo numériques pour la fonction de stabilisation d’image.

Sur fond de musique, ces 10 danseuses programmées forment successivement une file indienne, une pyramide, tournent sur elles-mêmes et ajustent sans cesse leur mouvement pour éviter la chute.

«Si elles penchent vers l’avant, elles vont avancer pour se rattraper, même chose à l’arrière, vers la gauche et la droite, avec une vitesse différente en fonction du degré d’inclinaison», poursuit M. Yoshikawa.

«Elles sont aussi synchronisées et capables de se maintenir à égale distance sans jamais se bousculer», précise-t-il. «On peut penser à diverses applications notamment dans le domaine de l’automobile, pour les systèmes anticollision».

Leur position est déterminée en temps réel grâce à quatre capteurs infrarouges et cinq micros ultrasons qui fonctionnent aussi dans un environnement obscur pour détecter la présence éventuelle d’un objet.

«Nous voulons aussi soutenir l’innovation et la créativité et faire rêver les enfants», souligne en outre M. Kojima.

«Il s’agit de montrer que de nouvelles applications sont possibles par l’assemblage de diverses technologies», renchérit M. Yoshikawa.

Selon lui, l’une des grandes difficultés dans la création des «cheerleaders» a été de hisser les trois principales aptitudes (stabilité, synchronisation, communication/sens) au même niveau de performance et fiabilité.

Pour les ingénieurs de Murata, il est en tout cas bien plus motivant de tester des technologies sur des robots amusants que sur de banals équipements expérimentaux.

«Cela nous aide pour le recrutement de personnel», ajoute M. Kojima.

Ces dix pom-pom girls seront aussi les vedettes du salon de l’électronique grand public Ceatec début octobre en banlieue de Tokyo.

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Water Vapor Found on Neptune-size Alien Planet

Water Vapor Found on Neptune-size Alien Planet | Tout est relatant |

A Neptune-size planet beyond the solar system has telltale traces of water vapor in its atmosphere, making it the smallest exoplanet known to have the wet stuff yet, scientists say.

Several massive Jupiter-size giants have had the components of their atmosphere examined, but until now, the atmospheres of smaller planets have proved more elusive. In this new study, scientists discovered traces of water on the alien planet HAT-P-11b, which orbits a star 124 light-years from Earth in the constellation Cygnus.

"Water is the most cosmically abundant molecule that we can directly observe in exoplanets, and we expect it to be prevalent in the upper atmospheres of planets at these temperatures," lead author Jonathan Fraine said in an email interview. Fraine, a graduate student at the University of Maryland, worked with a team lead by Drake Deming, also of the University of Maryland. [10 Alien Planets That Might Support Life]


"Detecting it is both a confirmation of our theories and revealing for the bulk of the spectrum that we can observe," Fraine told

As a planet passes, or transits, between Earth and its sun, it blocks light from the star. The dip in light is how many exoplanets are first found. But these transits also allow astronomers to study the atmospheres of exoplanets. By observing the spectrum of light that passes through an exoplanet’s atmosphere, scientists can determine what it is made up of. [Quiz: Are You an Exoplanet Expert?]

For HAT-P-11b, a planet roughly four times the radius of Earth, that makeup is 90 percent hydrogen, with traces of water vapor. The Neptune-size planet orbits its sun every five days, at a distance that is only one-twentieth of the Earth-sun distance (which is 93 million miles, or 150 million kilometers). As a result, the temperature climbs higher on HAT P-11b than it does on gas giants in the solar system, reaching a sizzling 1,120 degrees Fahrenheit (605 degrees Celsius).

Scientists have been studying the atmospheres of Jupiter-like planets for years, but smaller planets produce a smaller signal that is more challenging to observe. For the new study, researchers examined the atmospheres of four other smaller exoplanets — two roughly the size of Neptune and two smaller super-Earths — but the results were disappointingly featureless.

"We do indeed have the technology — the resolution — to observe Neptune-size exoplanets, and even super-Earths," Fraine said.

But the chemical compositions of the other four planets were blocked by a familiar phenomenon — clouds.

"We've just been seeing a whole lot of nothing," Eliza Kempton, of Grinnell College in Iowa. Kempton models planetary atmospheres but was not involved in the research.

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Robots Use RFID to Find and Navigate to Household Objects - IEEE Spectrum

Robots Use RFID to Find and Navigate to Household Objects - IEEE Spectrum | Tout est relatant |
Vision is, in theory, a great way for robots to identify objects. It works for us humans, so all of the stuff that we have to deal with regularly tends to have distinguishing visual characteristics like pictures or labels. Robot vision can certainly work as a way to identify objects, but it's not easy, and often requires a ridiculous amount of computing power, whether it's on the robot or off in the cloud somewhere. And even then, if the object you want to find is facing the wrong way or behind something else, you're out of luck. So when you think about it, there are two essential pieces to identifying things, and localization is a big one. Vision is often bad at this.

Another, much easier way of identifying objects is with RFID tags, because you can use a dirt cheap sensor that's super reliable and doesn't give a hoot what orientation an object is or how bad the lighting is or anything else. The other nice thing about RFID tags (besides the fact that they're dirt cheap and printable and will never give you false positives) is that you can detect them from far away, also using them for localization at the same time. If you know what you're doing.

Some researchers at Georgia Tech (including Travis Deyle, who writes his own robotics blog) totally know what they're doing, and have published a paper detailing an efficient, reliable way to perform long-distance localization that's basically (and I'm quoting the press release here) "the classic childhood game of “Hotter/Colder."

The idea of using UHF RFID tags for the localization of objects is not a new one, but a lot of energy has been devoted to trying to do it in very complicated ways, involving "explicitly estimating the tag's post relative to the robot or on a map using Bayesian localization with a data driven sensor model," and assuming "a relatively-uncluttered environment with substantial free space" where "the tag’s orientation and nearby material properties have relatively little variation from place to place."

In other words, these methods do not reliably work in real life.

The Georgia Tech roboticists did away with all of this witchcraft, and instead just outfitted a PR2 with a pair of shoulder-mounted pan/tilt long range UHF RFID antennas and gave it some simple behaviors to follow. First, the robot wanders around an assigned search area, making notes of wherever it picks up signals from RFID tags. Then it goes to the spot where it got the hottest signal from the tag it was looking for, zeroing in on it based on the signal strength that its shoulder antennas are picking up: if the right antenna is getting a stronger signal, the robot yaws right, and vice versa. Here it is in action, inside a mostly real home:
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Un "frère" perdu du Soleil retrouvé par des astronomes

Un "frère" perdu du Soleil retrouvé par des astronomes | Tout est relatant |
Des astronomes ont identifié un "frère" du Soleil : une étoile qui est probablement née du même nuage de gaz et de poussière que notre étoile.

En pointant une lunette astronomique bon marché en direction de la constellation d'Hercule, il vous sera possible d'y apercevoir l'un des « frères" de notre Soleil, non loin de l'étoile Vega. Baptisée HD 162826, cette étoile est en effet très probablement née dans la même nébuleuse de gaz de poussière que notre Soleil, il y a quelques 4,6 milliards d'années.

Détectée par une équipe d'astronomes emmenée par Ivan Ramirez (Université du Texas, États-Unis), l'étoile HD 162826 est située à 110 années-lumière de la Terre, et possède une masse supérieure de 15% à celle de notre Soleil.

L'étoile HD 162826 fait partie d'un groupe de 30 étoiles qui étaient étudiées depuis plusieurs années par les astronomes, car présentant des caractéristiques suggérant qu'elles pouvaient provenir du même nuage de gaz et de poussière que notre Soleil. Et c'est en passant au crible ces différentes caractéristiques à l'aide du télescope Harlan J. Smith de l'observatoire McDonald (Fort Davis, Etats-Unis), comme l'analyse de leur trajectoire orbitale au sein de notre galaxie ou l'étude de leur composition chimique, que l'astronome Ivan Ramirez et ses collègues sont parvenus à la conclusion que, parmi toutes ces candidates, l'étoile HD 162826 était manifestement l'un des "frères" perdus du Soleil.

Selon Ivan Ramirez, il n'est pas interdit de penser que les étoiles qui sont issues de la même nébuleuse de gaz et de poussière que notre Soleil, comme l'étoile HD 162826, ont une (petite) probabilité d'acceuillir des planètes abritant la vie. En effet, lorsque le Soleil et ses "frères" étaient en train de se former au sein de cette nébuleuse, des fragments rocheux portant potentiellement en leur sein des ingrédients nécessaires à la vie pourraient avoir voyagé d'une étoile à l'autre (et parmi elles, notre Soleil). Par conséquent, il est possible d'émettre l'hypothèse que ces ingrédients nécessaires à la vie, qui ont ensemencé la Terre, se sont également répandu au sein de ces autres étoiles nées avec le Soleil, et donc aussi au sein de leurs planètes.

Cette étude sera prochainement publiée dans la revue Astrophysical Journal sous le titre "Elemental Abundances of Solar Sibling Candidates". Ses références sont pour l'instant consultables sur le serveur de prépublication ArXiv : "Elemental Abundances of Solar Sibling Candidates".

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Could this catching robot be the answer to space debris?

Could this catching robot be the answer to space debris? | Tout est relatant |

The team from technology research institute EPFL (École polytechnique fédérale de Lausanne) says their research has potential application in space, developing technologies for the recovery and disposal of space debris orbiting the Earth.

Originally designed by robotics manufacturers Simlab, the KUKA arm, around 1.5 metres in length, has seven joints and a sophisticated hand with four fingers.

It was originally designed for use in machine assembly factories but was programmed at the Learning Algorithms and Systems Laboratory at EPFL (LASA) to test robotic solutions for capturing moving objects.

With its palm open the robot is completely motionless, yet within a split second the arm can twist to catch a variety of flying objects thrown in its direction, such as a tennis racket, ball, and a partially filled water bottle.

Researcher Seungsu Kim says the research involved three distinct phases.


"First thing is to predict the whole trajectory. Second thing is finding best catching posture. And third thing is generating arm motion," said Kim.

The researchers were inspired by the way humans learn by imitation and trial and error. Rather than giving specific directions to the robot, this technique called Programming by Demonstration, involves showing examples of possible trajectories to the robot. The arm was then guided manually to the projected target repeatedly.

The project was funded by European Union research commission projects AMARSI and First-MM. It was developed in conjunction with the Clean-mE project undertaken by the Swiss Space Center at EPFL, which aims to develop technologies for the recovery and disposal of space debris orbiting around Earth. Fitted on a satellite, the arm would be given the task of catching flying debris.

According to Billard, "Assume now that the robot is mounted on a satellite and it's tracking the debris and as it's observing this junk rotating then it make inference as to what will be the next translation of velocity, so where this debris will be moving next and adapt its orientation to put the position of its arm so it can grab it and bring it back down to Earth."

The research was published on May 12 by IEEE Transactions on Robotics, the leading robotic science journal.

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700 000 débris spatiaux tournent au-dessus de nos têtes

700 000 débris spatiaux tournent au-dessus de nos têtes | Tout est relatant |

Il y a 

Il y a eu la conquête spatiale et s'en est suivi la pollution de l'espace. Aujourd'hui, les scientifiques estiment à 700 000 le nombre de débris de plus d'un centimètre - 135 millions le nombre de débris de plus d'un millimètre - que l'homme a envoyés dans l'espace et qui tournent toujours au-dessus de nos têtes. Des débris potentiellement dangereux pour tous les nouveaux équipements spatiaux. Les récupérer est donc devenu un enjeu majeur pour les agences spatiales. Et les représentants d'une dizaine d'entre elles se retrouvent, ce lundi 12 mai, à Pékin, pour en débattre.

Un centimètre, ça peut paraître bien petit comme taille, mais dans l'espace, c'est loin d'être anodin. En orbite basse, des débris de cette taille-là ont la même énergie cinétique qu'une grosse berline lancée à 130 km/h. Alors si l'un d'entre eux venait à toucher un satellite en activité ou la station spatiale internationale, les dégâts pourraient être considérables. Et s'il en existe des biens plus gros - comme un satellite européen de 8 tonnes tournant à 25 000 kilomètres/heure - ce sont finalement les petits qui sont le plus dangereux, car le plus difficilement repérable, depuis la Terre comme depuis l'espace.

Avec 700 000 débris de plus d'un centimètre, la probabilité d'une collision n'est pas une hypothèse absurde. Le risque de perte d'un satellite est aujourd'hui de 5% : trop élevé aux yeux des agences spatiales.

Reste que faire le ménage dans l'espace n'est pas une tâche aisée. Pour les plus petits, il est possible d'envisager la destruction par laser depuis la Terre. Pour les autres, l'hypothèse de travail la plus avancée est celle d'un câble électrodynamique installé sur une navette ou une capsule. En donnant une décharge aux débris, il infléchirait leur trajectoire accélérant leur retour dans l'atmosphère et donc leur désintégration.

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Un exosquelette pour commander à distance les robots

Un exosquelette pour commander à distance les robots | Tout est relatant |

Le laboratoire de robotique téléopérée de l’Agence Spatiale Européenne (ESA) a mis au point un exosquelette pour contrôler à distance un robot qui à son tour réalise des opérations dans l’espace. Une démonstration de ce système vient d’être fait cette semaine.

Ce jeudi 8 mai, à la conférence TEDx RocketMinds qui s’est tenue dans le centre des opérations de l’ESA à Darmstadt, en Allemagne, cette équipe de chercheurs en robotique a fait la démonstration d’un exosquelette en liaison directe avec un robot situé à plus de 400 kilomètres de là, à Noordwijk aux Pays-Bas.

L’exosquelette, pesant seulement 10 kilos, est alimenté par batteries et envoie des commandes via un réseau cellulaire. Il peut être déployé rapidement et fonctionne tant que le robot est dans une zone couverture par un réseau télécom. L’opérateur revêt l’exosquelette et effectue les gestes qu’il veut faire faire au robot à distance.

Le robot va reproduire ensuite les mouvements du bras et de la main effectués par l’opérateur. L’intérêt de ce système se situe dans sa capacité à transmettre par retour de force les obstacles que le robot rencontre. Ainsi, la personne portant l’exosquelette se rend compte des contraintes du robot et peut le contrôler plus précisément.

Bien que l’équipe l’ait développé initialement pour des missions dans l’espace, cette solution peut également être très utile pour des applications terrestres très concrètes. Comme par exemple une situation d’urgence après une catastrophe naturelle. On peut tout à fait imaginer qu’après un tremblement de terre, un robot soit envoyé sur place pour extraire les corps. A distance, à quelques mètres ou à plusieurs centaines de kilomètres, l’opérateur se servira de l’exosquelette pour faire déplacer au robot les rochers et tirer la personne des décombres d’un immeuble effondré.

Envoyer des robots dans des zones sinistrées est une quête de longue haleine pour le secteur du secourisme. Avec ce dispositif, fonctionnel même en cas de coupure des réseaux électriques et de télécommunications, l’ESA a sans doute une première réponse.

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MH370: un robot sous-marin reprend les recherches | Vol MH370

MH370: un robot sous-marin reprend les recherches | Vol MH370 | Tout est relatant |

Un robot sous-marin américain devait reprendre ses recherches de l'épave de l'avion du vol MH370 disparu en mars, cherchant «tout objet anormal, tout objet métallique» dans la région où l'on pense que l'appareil s'est abîmé, selon un responsable de la marine américaine.

Le navire américain Ocean Shield, qui transporte le mini-sous-marin Bluefin-21, avait regagné Perth pour se ravitailler, mais devait repartir samedi pour retourner vers la zone des recherches, à des centaines de kilomètres des côtes occidentales de l'Australie.

Le Bluefin-21 avait été proposé par les Américains pour prendre le relai, en sous-marin, après l'abandon fin avril des recherches par navires et avions.

Il avait alors été immergé à l'endroit où un sonar hydrophone avait repéré des ultrasons provenant vraisemblablement des boîtes noires du Boeing, sans être cependant capable de localiser l'épave, et poursuivait les recherches depuis.

Le Boeing 777 du vol de la Malaysia Airline Kuala Lumpur-Pékin avait disparu le 8 mars avec 239 personnes à bord, dont une majorité de Chinois.

Au fil des informations éparses arrivant peu à peu dans les jours suivant la disparition, les autorités en étaient arrivées à la conclusion que l'avion s'était complètement détourné de son plan de vol et s'était abîmé dans l'Ocean indien.

Des recherches sous-marines plus intenses devraient débuter dans les semaines à venir, dès que seront disponibles les nouveaux équipements d'exploration sous-marine plus sophistiqués pour lesquels l'Australie, qui mène les recherches puisqu'il semble que l'avion soit tombé au large de ses côtes, la Malaisie et la Chine ont conjointement lancé des appels d'offres.

Ces équipements devraient permettre de descendre jusqu'à 4500 mètres.

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Le nouveau satellite européen Sentinel livre ses premières images

Le nouveau satellite européen Sentinel livre ses premières images | Tout est relatant |

Ces images, inquiétantes, sont celles d'une partie de la calotte glacière située en Norvège. Elles montrent que la glace semble fondre de plus en plus vite. Un possible signe que le réchauffement climatique atteint désormais les glaces les plus stables de la planète.

Austfonna est la plus grande calotte glacière d'Europe : 8 000 km⊃2;. Elle était stable depuis des années, mais le satellite européen Sentinel, lancé il y a un mois, a permis des observations inquiétantes.

La glace qui s'écoule de la calotte et se jette dans la mer de Barents semble accélérée.
Le flot s'écoule dix fois plus vite que dans les précédentes mesures. Impossible pour l'instant de savoir si le phénomène est naturel ou causé par le réchauffement climatique. Mais les scientifiques accordent une attention toute particulière à ces petites étendues de glace, ces calottes et ces icebergs. Ce sont eux qui subissent les plus gros changements. Et s'ils ne contiennent que 1% de la glace de la planète, ils participent pour 50% de la hausse du niveau des océans.


Le satellite européen Sentinel, qui a pris ces images, est le premier d'une série de six satellites d'observation de la Terre qui seront lancés d'ici 2017. Un des outils les plus aboutis pour les scientifiques puisqu'ils peuvent voir la surface de la planète la nuit, mais aussi à travers le mauvais temps et les feuillages.

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